Зазвичай пустелі зображуються як пустельні території. Хоча на їхній поверхні є мало чого цікавого, під нею все зовсім інакше. Протягом десятиліть археологи розкопували у пустелях скам’янілості, особливо у пустелі Сахара – найбільшій гарячій пустелі у світі.

Розкидані по всій земній кулі скам’янілості є слідами організмів, що жили в минулу геологічну епоху, які потрапили в землю і збереглися в ній. Але незважаючи на велику кількість скам’янілостей, у пустелі Сахара зустрічаються найстаріші, найбільші і найнезвичайніші з будь-коли виявлених. Ці стародавні реліквії дають нам уявлення про історію нашої планети та розвиток багатьох істот, у тому числі людини.

10. Гігантський сом

Стародавнього родича відомого всім сома виловили у пісках Єгипту у 2017 році. Новий вид назвали Qarmoutus hitanensis і, як вважають, він жив приблизно 37 мільйонів років тому. Близько 2 метрів завдовжки, цей екземпляр знаходиться на верхній межі розмірів сома. Qarmoutus hitanensis має зовсім новий рід і вигляд, що робить його ранньою гілкою на генеалогічному дереві сома.

За словами Джона Лундберга (John Lundberg) з Академії Природних наук Університету Дрекселя (Drexel University’s Academy of Natural Sciences), давня копалина більше схожа на сучасного сома, ніж можна було б очікувати. «Хоча скам’янілість досить давня в тому сенсі, як ми зазвичай думаємо про вік у мільйони років, за своєю анатомічною будовою вона сучасна і цілком порівнянна з сомами, – сказав Лундберг. – Цей древній сом є одним із найстаріших у своєму сімействі».

9. Величезний крокодил

У 2014 році палеонтологи виявили останки одного з найбільших колись виявлених крокодилів. Доісторичний Machimosaurus rex був у два рази більшим за будь-якого сучасного крокодила. Він важив близько 2993 кілограм і досягав у довжину близько 9,8 метрів. Скам’янілість була похована у Тунісі на краю пустелі Сахара. Схоже, Machimosaurus rex був найбільшим хижаком у стародавньому океані, який близько 130 мільйонів років тому відокремлював Африку від Європи. «Його череп такого ж розміру, як я, – пояснив Федеріко Фанті (Federico Fanti) із Болонського університету (University of Bologna), який був частиною команди, яка зробила це відкриття. – Один тільки череп у довжину понад 150 см. Це величезний крокодил. Він був такий великий і такий сильний, що знаходився на вершині харчового ланцюга».

Ця знахідка примітна не лише розмірами стародавнього крокодила, а ще й тим, що ці крокодили, як вважають, пережили масове вимирання між юрським та крейдовим періодами близько 150 мільйонів років тому. Відкриття свідчить, що вимирання не було настільки поширене, як думали деякі палеонтологи. «Всі думали, що ця група крокодилів вимерла в юрський період, але ми знайшли скам’янілості, що належать до крейдяного періоду, – сказав Фанті. – Ми просто розширили тимчасовий діапазон існування цих тварин. Двадцять мільйонів років – це досить великий проміжок».

8. Викопний спінозавр

Спінозавр добре відомий у науковому співтоваристві як один з найбільших колись живих м’ясоїдних динозаврів. Але одна гігантська скам’янілість, виявлена ​​в 2014 році в пустелі Сахара, дозволила вченим краще пізнати цю істоту. Останки віком 95-мільйонів років підтвердили теорію, що це перший плаваючий динозавр, про який нам відомо. Вчені кажуть, що у тварини були плоскі, схожі на весла ноги та ніздрі на верхній частині «крокодилячої» голови, що дозволяло йому легко занурюватися під воду. Інші стародавні істоти, що жили у воді, такі як плезіозавр та мозазавр, були морськими рептиліями, а не динозаврами, що робить спінозавра єдиним відомим напівводним динозавром.

Палеонтолог з університету Чикаго (University of Chicago) Нізар Ібрагім (Nizar Ibrahim) зазначив: «Це дійсно дивний динозавр, в якому все не так. У нього довга шия, довгий хобот, довгий хвіст, 2,13-метрове вітрило на спині і морда, як у крокодила. І коли ми дивимося на пропорції тіла, стає ясно, що тварина явно не була такою спритною на суші, як інші динозаври, тому я думаю, що значну частину свого життя він проводив у воді. Хоча перші останки спінозавра виявили близько 100 років тому в Єгипті, вони були знищені під час Другої світової війни, коли бомба союзників потрапила в музей Мюнхена. Збереглося кілька малюнків скам’янілості, але відтоді вдалося виявити лише фрагменти кісток спінозавра. Нові знахідки, здобуті в східній частині Марокко, дали вченим більш детальне уявлення про цього динозавра.

«Вперше ми можемо зібрати воєдино інформацію, отриману з малюнків загубленої скам’янілості, з фрагментів кісток, а тепер і з цієї нової копалини, і реконструювати цього динозавра, – сказав Ібрагім. – Його задні кінцівки були коротшими, ніж у інших хижих динозаврів, пазурі на лапах були досить широкими, а ступні майже веслоподібної форми». З часом ученим вдалося знайти дедалі більше доказів водного життя цієї істоти. Ібрагім зазначив: його морда дуже схожа на морду крокодилів, які харчуються рибою, із зубами, що заходять один на одного. І навіть кістки істоти більше схожі на кістки водних тварин, ніж кістки інших динозаврів. Вони дуже щільні – те саме можна бачити у пінгвінів або морських корів, і це важлива умова, що забезпечує плавучість.

7. Кити з ногами

Ваді аль-Хітан (Wadi Al-Hitan) – Китова Долина, є об’єктом вивчення палеонтологів, розташована в провінції Ель-Файюм (Al Fayyum) в Єгипті, приблизно в 150 кілометрах на південний захід від Каїра. У 2005 році її включили до Списку Всесвітньої спадщини ЮНЕСКО після того, як у цьому районі було виявлено сотні дивовижних скам’янілостей. Свою назву долина отримала завдяки неймовірно високій концентрації морських скам’янілостей, що добре збереглися. Найважливішою знахідкою вважаються останки вимерлого підряду китів під назвою Archaeoceti. Ці скам’янілості є ключем до еволюції китів від наземної істоти до океанічного ссавця.

Перші скелети китів виявили 1902 року. Спочатку місце не викликало великого інтересу, бо сюди було важко дістатися. Все змінилося у 1980-х, коли транспорт став доступнішим. Найбільший виявлений скелет досягав 21 метра завдовжки з добре розвиненими п’ятипалими ластами на передніх кінцівках і, що несподівано, задніми ногами, на яких були пальці, чого раніше не спостерігалося в жодного виду стародавніх китів. Крім китів, було виявлено останки сотень інших морських істот, таких як крокодили, черепахи, акули та скати. Деякі скам’янілості настільки добре збереглися, що їхній вміст шлунка все ще залишається недоторканим. Неймовірна якість та кількість останків дозволяють вченим реконструювати довкілля та екологічні умови того часу.

6. Загадкова істота віком 480 мільйонів років

Протягом 150 років з моменту її першого виявлення у 1850-х рр., вчені обговорювали загадкову істоту, яка жила сотні мільйонів років тому. Цю таємницю вдалося розгадати на початку 2019 року, коли нові виявлені в Марокко дивовижні скам’янілості дозволили палеонтологам ідентифікувати цю дивну істоту. Ця форма життя, відома як стилофори, виглядала як запаяні в броню настінні прикраси з довгою рукою, що висувається збоку. Раніше вчені навіть не були впевнені, чи вони вписуються в генеалогічне дерево тварин. Однак нове дослідження показало, що ці істоти були голкошкірі-давні родичі таких тварин, як морські зірки, морські лілії, морські їжаки, пір’яні зірки і морські огірки.

Провідний дослідник Бертран Лефевр (Bertrand Lefebvre) заявив, що відкриття стало можливим завдяки скам’янілості «виключно добре збережених м’яких частин як у придатку, так і в тілі стилофор». Хоча ці скам’янілості були виявлені в Сахарі ще у 2014 році, дослідники не одразу зрозуміли, що у деяких із 450 розкопаних зразків стилофор збереглися м’які тканини. “Це відкриття має особливе значення, тому що воно завершує 150-річну дискусію про те, яке становище повинні займати ці дивні скам’янілості на дереві життя”, – сказав Лефевр.

5. Найдавніший колір біологічного походження

У 2018 році під пісками пустелі Сахара група вчених виявила найстаріший колір у геологічному літописі. Розкопані скам’янілості були різного кольору. Спочатку зелені, скам’янілості змінили свій колір до насиченого криваво-червоного та темно-фіолетового. Однак коли скам’янілості поміщали у воду, то з’являвся яскраво-рожевий пігмент у масляній формі. Вважається, що цьому яскраво-рожевому пігменту 1,1 мільярда років. За словами Нура Гюнелі (Nur Gueneli) з Австралійського національного університету (Australian National University), стародавній пігмент був вилучений із морських чорних сланців басейну Таудені (Taoudeni Basin) у Мавританії у Західній Африці. Гюнелі зазначив, що пігмент був отриманий з молекулярних скам’янілостей хлорофілу, обробленого давніми організмами, що беруть участь у фотосинтезі, які раніше правили океанами.

“Звичайно, ви можете сказати, що все має якийсь колір”, – сказав старший провідний дослідник Йохен Брокс (Jochen Brocks). Він порівняв це відкриття зі знахідкою стародавньої кістки тиранозавра. “У неї теж був колір, сірий або коричневий, але це нічого не могло вам сказати про колір шкіри тиранозавра”. Брокс продовжив: «Якби ви зараз знайшли шкіру тиранозавра, яка збереглася, скам’яніла, яка все ще зберігала б свій початковий колір, скажімо, синій або зелений, це було б дивно». Потім він додав: «Те, що ми виявили, у 10 разів старше за типового тиранозавра. І молекули, які ми знайшли, походили не від великої істоти, а від мікроскопічних організмів, бо тварин на той час не існувало. Це найдивовижніше».

4. Новий птерозавр та невідомий зауропод

Відкриття нового виду динозаврів відбувається рідко, але відкриття двох нових видів під час однієї експедиції – це мрія будь-якого палеонтолога. У 2008 році одна команда палеонтологів втілила цю мрію в реальність, коли в пустелі Сахара розкопала нового птерозавра та раніше невідомого динозавра зауропода. Птерозавра вдалося ідентифікувати за великим фрагментом дзьоба літаючої рептилії, тоді як останки зауропода обмежувалися кісткою довжиною понад 0,9 метра. Вона належала травоїдній тварині завдовжки майже 20 метрів. Обидва ці вимерлі гіганти жили майже 100 мільйонів років тому.

Останки птерозаврів зустрічаються особливо рідко, тому що їх легкі та тендітні кістки, створені для польоту, рідко добре зберігаються. Нізар Ібрагім (Nizar Ibrahim), аспірант Університетського коледжу Дубліна (University College Dublin), який очолював експедицію, заявив: «Більшість виявлених останків птерозаврів є фрагментами зубів і кісток, тому було дивно виявити більшу частину дзьоба, і цього було достатньо, щоб стало ясно, що ми, мабуть, знайшли новий вид».

3. Скам’янілості риб допомогли виявити стародавнє мега-озеро

У 2010 році вчені виявили свідчення існування доісторичного мега-озера, яке утворилося під пісками Сахари близько 250 000 років тому, коли річка Ніл затопила Східну Сахару. У період свого розквіту озеро покривало площу більш ніж 108 780 квадратних кілометрів і досягало глибини 247 метрів. Вчені підрахували, що Ніл колись затопив усю улоговину Кісейба-Тушка (Kiseiba-Tushka) в Єгипті, внаслідок чого з’явилося величезне озеро. Відкладення скам’янілостей риб, знайдені приблизно за 402 кілометри на захід від Нілу, відіграли важливу роль у цьому відкритті і використовувалися як маркер найвищого рівня озера.

Дослідники також використали єгипетські радіолокаційні дані, отримані радаром Space Shuttle Radar Topography. Геологи зібрали воєдино профіль мега-озера, використовуючи зображення відкладень, що видуваються вітрами, відкладень, утворених проточною водою, та корінних порід під пісками пустелі. Інша археологічна знахідка поблизу Бір Кісейба (Bir Kiseiba), розташованого за 150 кілометрів на захід від Нілу, припускає, що другий рівень озера знаходився на висоті 190 метрів. Нижній рівень озера, як вважають, відповідав періоду, коли озеро покривало 48 174 квадратні кілометри. Ця знахідка додає додаткову інформацію до свідчення існування численних озер раннього і середнього плейстоцену в Північній Африці, що могло б підтвердити модель міграції людей.

2. Святий Грааль скам’янілостей динозаврів

У 2013 році група вчених з Університету Мансури Палеонтології Хребетних (Mansoura University Vertebrate Paleontology) розкопала те, що описали як Святий Грааль скам’янілостей динозаврів – це був майже цілий динозавр розміром зі шкільний автобус, родом із крейдяного періоду. Останки, що добре збереглися, належали титанозавру зауроподу – це вид довгошиких травоїдних динозаврів, які жили близько 94 до 66 мільйонів років тому.

Динозавра, якого назвали Mansourasaurus shahinae gen, виявили у Кусейрській освіті (Quseir formations) в оазі Дахла (Dakhla Oasis) у Західній пустелі в Єгипті. Це був шостий і наймолодший динозавр, виявлений в Єгипті. За словами Хешама Саллама (Hesham Sallam), провідного автора дослідження, скам’янілості є найповнішими останками, що належать динозавру цієї епохи на всьому Африканському континенті. «Це відкриття та вилучення мансуразавра стало для команди унікальним досвідом, – сказав Саллам. – Мої студенти були щасливими, розкопуючи кістку за кісткою, які допомогли нам крок за кроком з’ясувати, ким був цей гігантський динозавр».

1. Найдавніші скам’янілості Homo sapiens

У 1961 році на ділянці під назвою Джебель Ірхуд (Jebel Irhoud) у Марокко старателі розкопали кілька фрагментів черепа. Ще кілька кісток було знайдено під час пізніших розкопок поряд із кремінними лезами та вугіллям, що вказує на розпалювання багаття. Спочатку дослідники вирішили, що вік останків складає 40 000 років, поки у 1980-х рр. палеоантрополог на ім’я Жан-Жак Хаблін (Jean-Jacques Hublin) не вивчив одну щелепу. Зуби були схожі на зуби сучасних людей, сама щелепа виглядала дивно примітивною. “У цьому не має сенсу”, – зазначив в інтерв’ю доктор Хаблін. У 2004 році Хаблін і його колеги проводили розкопки в шарах гірських порід на схилі пагорба в пустелі Джебель Ірхуд. Вони знайшли багато скам’янілостей, включаючи кістки черепа п’яти людей, які померли приблизно в один час.

У тому ж осадовому шарі вчені також виявили крем’яні леза. Люди, які жили в Джебель Ірхуд, ймовірно, розпалювали багаття, щоб приготувати їжу, нагріваючи леза. Це дозволило використовувати леза як історичний годинник. За допомогою методу термолюмінесценції доктор Хаблін та його колеги підрахували, що леза підпалювали приблизно 300 000 років тому. Оскільки черепи були виявлені в тому ж шарі породи, вони мали бути приблизно одного віку. Незважаючи на їх похилий вік, анатомічні деталі показали, що зуби та щелепи належали Homo sapiens, а не іншій групі гомінінів, таких як неандертальці.

Проте твердження дослідника є спірним. Антропологи досі сперечаються, які саме фізичні особливості відрізняють сучасних людей від наших предків. Попереднім найдавнішим відомим кісткам, визнаним як останки Homo sapiens, близько 200 000 років. Нове відкриття відсуває дату появи нашого виду ще на 100 тисяч років назад.